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Se ha logrado secuenciar el ADN de la cafeina con consecuencias mundiales que repercutirán en la gente de a pie

06/09/2014 11:50 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Los investigadores están interesados ahora en conseguir plantas más productivas, baratas, y saludables, indagando los 25.000 genes de la cafeina. No como para un Nobel, pero casi

La cafeína, un alcaloide con conocidos efectos estimulantes, está presente obviamente en el café, que es el vegetal que le da nombre, pero también en especies muy diferentes como el té y el cacao. Sin embargo, si estas plantas producen la misma molécula no es porque procedan todas de un ancestro común, sino porque la han desarrollado de forma independiente, posiblemente como elemento defensivo para evitar el ataque de los insectos. Esta es una de las curiosas conclusiones obtenidas al secuenciar el genoma del cafè (detalles en la revisa Science), es decir, obtener la primera secuencia de su ADN, y luego compararlo con el de otros vegetales.

El trabajo, cuyo objetivo no tan lejano es ayudar a conseguir plantas de café más productivas, más resistentes a las plagas o a la sequía y con frutos más aromáticos, es el resultado de un consorcio de una docena de países encabezado por investigadores franceses (CEA-Genoscope) y norteamericanos (Universidad de Buffalo). En el análisis, que se ha publicado en la citada revista científica), han participado también Julio Rozas, catedrático de Genética de la Universitat de Barcelona (UB), y Pablo Librado, profesor del mismo centro, que han desarrollado un método bioinformático propio, bautizado como BadiRate, «que ayuda a procesar la inmensa cantidad de datos que se van obteniendo», como explican ambos. La especie analizada tiene un ADN con 700 millones pares de bases y unos 25.000 genes, prácticamente como los humanos, de los cuales solo unos pocos están implicados en la producción de cafeína, dice Rozas.

El café no es sólo importante como preludio sine que non para ponerse a trabajar por la mañana, sino como planta que da de comer a medio mundo, incluido el tercero.

El género del café es extenso. Los científicos han analizado concretamente la especie Coffea canephora o variedad robusta, originaria de África occidental y que representa el 30% de la producción mundial (el resto corresponde a la variedad Coffea arabica). "El café es tan importante para los madrugadores como para la economía mundial. Por consiguiente, la secuencia de su genoma puede ser un paso esencial para revelar algunas características que mejoran su cultivo en la búsqueda por lograr el mejor sabor y propiedades, o sea para la mejora del café -subraya el investigador francés Philippe Lashermes-. Mirando el genoma y sus genes específicos, hemos podido extraer algunas conclusiones sobre qué es lo que lo hace especial».

. «La variedad de café cuyo genoma ha sido secuenciada en este estudio representa un tercio de la producción mundial, y crece sobre todo en África, Brasil y sureste asiático», explica Lorenzo Carreter, investigador del estudio.

 

«Lo que hicimos fue comparar el genoma del café con el de otras especies -fundamentalmente el tomate, la vid y la herbácea Arabidopsis- para buscar familias de genes que estén sobrerrepresentadas y ver qué función tienen», comenta Rozas. Con respecto a esas plantas, el café alberga grandes familias de genes que se relacionan con la producción de compuestos alcaloides y flavonoides, que contribuyen a promover cualidades tan apreciadas como el aroma y la amargura.

El café también posee una amplia colección de N-metiltransferasas, enzimas que están implicadas en la fabricación de cafeína. Al analizarlas, los investigadores vieron que las enzimas del café que producen cafeína están más estrechamente relacionadas con otros genes dentro de la propia planta que con las enzimas de cafeína del té y el cacao. El hallazgo sugiere por tanto que la producción de cafeína se desarrolló de manera independiente en el café y no son fruto de una herencia común. Además, con el discurrir de la evolución, el tamaño del genoma del café no se triplicó como en las solanáceas (tomate, pimiento), sino que mantuvo una estructura más breve similar a la de la vid.

Si el café es un producto agrícola de primer orden en el mundo es lógicamente porque millones de personas aprecian su sabor y su efecto estimulante. En el 2003 se produjeron 8, 7 millones de toneladas (Brasil, Vietnam e Indonesia son los mayores productores) y los ingresos procedentes de la exportación ascendieron a 12.000 millones de euros. Se calcula que cada día se toman en el mundo 3.750 millones detacitas de  café. Curiosamente, donde más se consume per cápita es en los países nórdicos.

Los resultados presentados en este trabajo ayudarán a obtener variedades mejoradas, más resistentes a pestes y más productivas, con el consiguiente impacto positivo en las economías de los países productores. «De los resultados más relevantes destaca la observación de que, con respecto a otras especies de plantas, en el genoma del café aparecen expandidas en mayor número familias concretas de genes relacionadas con defensa y metabolismo, todas ellas sustancias producidas por las plantas para interaccionar ecológicamente con el entorno, y que confieren las propiedades de aroma y sabor al grano de café y tienen implicaciones directas en mecanismos de resistencia a pestes de los cultivos del café para moldear la composición química del grano, respectivamente“, apunta Carreter.

El café, ¿es muy bueno o muy malo para la salud?-he ahí el dilema, no tan fácil de resolver, porque el café puede ser las dos cosas a la vez

Que la cafeína no es la mejor de las sustancias que podemos ingerir es una creencia común. Que tiene unos importantes beneficios, quizá no esté tan ampliamente difundido, pero cada vez hay más gente  consciente de ello. Sin embargo, las nociones que aún mantenemos sobre el café están envueltas en las tinieblas de las dudas y la mitología de la salud. Estas pueden ser peligrosas especialmente perjudiciales para personas con problemas de salud.

Un estudio publicado el año pasado  resumía de manera bastante certera las contradicciones que envuelven a la bebida que nos llegó de Oriente. “La gente que bebe café tiene más probabilidades de vivir. La gente que bebe café tiene más probabilidades de morir”. Paradójico, ¿verdad? En realidad no lo es tanto. Simplemente, apuntaban los responsables del estudio, el café puede tener efectos tanto positivos como negativos en sus consumidores, lo que puede provocar que alargue la vida o la acorte, si se tienen en cuenta otros factores como el tabaco. Nadie ha sido aún capaz de afirmar de manera absolutamente positiva o negativa si el café es bueno o es malo.

Es el caso, por ejemplo, de una historia que presentó recientemente The Daily Mail. Su protagonista, Chris Hermer, relataba de qué manera el consumo de café por las mañanas había afectado negativamente su salud. En concreto, en el efecto de una dolencia conocida como fibrilación atrial, que afecta a millones de personas y que se caracteriza por el latido rápido y arrítmico del corazón. Se trata del tipo más frecuente de arritmia

Nadie debía atreverse a decir que el café sea absolutamente bueno o absolutamente malo Herner tuvo que enfrentarse a un par de problemas ante tal dilema. En primer lugar, está el tiempo que tardan los síntomas en hacerse perceptibles. Eso hace difícil el diagnóstico de si ha sido o no al café el culpable o inocente de cargos. Luego En segundo lugar, a las propias dificultades de realizar el diagnóstico (sus médicos consideraron al principio que se trataba sólo de un problema de estrés). En tercer lugar, a la cantidad de cafeína que hay en el café descafeinado que, a pesar de su nombre, contiene entre un 1 y un 2% de cafeína. Se trata solo de una historia más de los miles que nos advierten que debemos conocer los efectos de la cafeína para obrar en consecuencia.

Los dilemas del café son en realidad tres:¿ es nocivo, es saludable, es malo para los obesos?

En lo que no hay duda es de que, ante algunas enfermedades, es preferible mantenerse alerta ante los efectos del café, aunque sigamos sintiendo siempre los beneficios de su estimulación. Al fin y al cabo, se trata del psicoactivo más importante del mundo. Además, la hora a la que la bebida se ha tragado resulta decisivo saber la hora, ya que si tenemos el estómago vacío, temprano por la mañana, sus efectos se dejarán notar mucho más.

«Estos resultados que tienen que ver a lasdefensas y al metabolismo secundario.Pero hay que tener en cuenta que

el café también posee una amplia colección de enzimas implicadas en la fabricación de cafeína, las «N-metiltransferasas». Cuando fueron analizadas, los investigadores encontraron que su producción estaba más relacionada con otros genes de la propia planta del café que con las enzimas que generan la cafeína en sustancias como el té o el chocolate. Las secuencias y posiciones de los genes en la planta del café muestran que evolucionaron independientemente de los genes con funciones similares en el té y el chocolate, que también producen cafeína, es decir, que el café no heredó los genes ligados a esta sustancia de un ancestro común, sino que los desarrolló por sí solo.

«Si tenemos el genoma y conocemos dónde están y cuáles son los genes responsables de las propiedades de aroma y sabor al grano de café, se pueden hacer cambios en la planta dirigidos -cruzamiento de plantas, por ejemplo-, a facilitar la obtención de variedades que satisfagan las exigencias de un rango más amplio de consumidores, modificando por ejemplo el amargor del café, etc», explica Carreter.

 El tercer dilema no planteado hasta ahora es éste: ¿el café engorda? Y aunque no lo parezc, el café puede ser un factor adelgazante. Lo explicamos: el extracto de granos de café -o café verde- tomado como complemento puede ayudar a las personas a perder peso, según un estudio reciente.

La investigación, que será presentada en la reunión nacional de la Sociedad Química de los Estados Unidos de América (American Chemical Society ), en San Diego, contó con la participación de 16 pacientes con sobrepeso y obesos a quienes se administraron dosis diarias de extracto de café verde en forma de cápsulas.

A los participantes se les indicó que mantuvieran sus hábitos dietéticos usuales, mientras el equipo del estudio les controlaba al gramo la pérdida o aumento de peso durante seis meses. El resultado fue que el consumo diario de una pequeña cantidad de extracto de café verde se tradujo en una reducción promedio de casi 11% de peso corporal.

 

El estudio se llevó a cabo en India y fue financiado por Applied Food Services, fabricante norteamericano de productos de extracto de café verde. Los resultados aún no han sido expuestos en ninguna publicación científica, por lo tanto aún tiene que someterse a la revisión de los profesionales. Sin embargo, los complementos de este tipo no están sujetos a la rigurosa evaluación de seguridad y eficacia de la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) de EU que se suele aplicar a todos los fármacos.

"Fue un pequeño estudio ", reconoció Joe Vinson, autor del mismo y profesor de química de la Universidad de Scranton, en Pensilvania. El profesor informó que en principio su equipo no se enfocó en el impacto de la pérdida de peso de la cafeína, sino más bien del principal ingrediente del café sin tostar y sin procesar: el ácido clorogénico.

"Básicamente, hubo una pérdida constante de peso, sin efectos secundarios, mientras se tomaba el extracto de café verde", apuntó Vinson. Actualmente se está planificando un nuevo estudio con 60 pacientes.

Lona Sandon, dietista renombrada profesora asistente de Nutrición Clínica de la Universidad de Texas Southwestern, en Dallas, advirtió que lamentablemente el estudio no ofrece muchos detalles porque se necesitan más de 16 personas para llegar a algún valor estadístico, y es difícil sacar conclusiones, pero como primer paso tiene su importancia porque el efecto de la substancia en estudio no está regulada como un fármaco y puede salir al mercado tras evaluar su seguridad, eficacia o pureza por un dietista".

"Pero aunque las personas puedan tener la percepción de que un producto es totalmente natural porque proviene de un grano de café, deben tener mucho cuidado con el mercado de los complementos en general"

Aunque el estudio no indaga sobre el papel evolutivo de la cafeína, los científicos sí que mantienen la hipótesis de siempre:que la seguridad de la verdad salva.

 

 

 

 


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