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La gravedad nos proporciona la primera confirmación de la existencia de agua en Encelado

04/04/2014 02:50 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

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Este corte muestra el posible interior de Encelado basándose en investigación gravedad de la luna realizada por la sonda Cassini. En el hemisferio sur se aprecia la presencia de un océano de agua que se encuentra entre la capa de hielo y la corteza del núcleo rocoso. NASA/JPL-Caltech

Lo que antes no era más que una mera sospecha ahora parece ser una autentica realidad. Las mediciones de gravedad realizadas con la nave espacial Cassini indican la pequeña luna de Saturno, Encelado, tiene un océano bajo su espesa corteza de hielo, un hallazgo que aumenta las posibilidades de la presencia de un nicho donde la vida podría haberse desarrollado fuera de la Tierra.

Los datos de la Cassini muestran directamente que el cuerpo de agua se encuentra en el hemisferio sur de la Luna, este depósito de agua parece que ser tan grande o mayor que el Lago Superior y se encuentra en contacto con el núcleo rocoso de la luna, a una profundidad de unos 31 kilómetros.

La comprensión de la estructura interior de este mundo de 500 kilómetros de diámetro ha sido una prioridad de la misión Cassini desde que se descubrieron en 2005 geiseres que lanzaban al espacio hielo y vapor de agua a través de unas fracturas en el polo sur de la luna.

Observaciones posteriores de los chorros mostraron que eran relativamente cálidos en comparación con otras regiones de la luna y que contenían sales, así como moléculas orgánicas, proporcionando la primera pista de la presencia de agua líquida bajo la superficie. Además, la presencia de estos elementos en los chorros señalan que el agua está en contacto directo con la roca, enriqueciendo la química de este gran lago con minerales que permitirían la presencia de vida. Pero ahora, los científicos planetarios han podido estudiar el interior de la luna enigmática directamente.

Las mediciones se realizaron gracias a que la Cassini sobrevoló Encelado en tres ocasiones entre 2010 y 2012. Dos de estos sobrevuelos se realizaron sobre el polo sur de la Luna, a una distancia de no más de 100 kilómetros, el tercero de ellos la situó a unos 50 kilómetros del polo norte.

Gracias a estas pasadas, se pudo descubrir que la Cassini hacia salido de su curso por la gravedad de la luna, cambiando su velocidad muy levemente, sólo 0.2-0.3 milímetros por segundo, lo que indicaba una fuerte asimetría entre los hemisferios norte y sur de la luna.

Esta pequeña variación de la velocidad fueron detectadas en la Tierra, lo que proporcionaba una medida de cómo la gravedad de Encelado variaba a medida que la nave sobrevolaba la luna, unas mediciones que permitieron mostrar la distribución de la masa dentro de la luna.

Por ejemplo, una gravedad ‘anomalía’ más alta que la media podría sugerir la presencia de una montaña, mientras que una lectura inferior a la media implica un déficit de masa. En pocas palabras, existe una anomalía debido a que en Encelado hay menos masa en un lugar determinado, algo que no podría ocurrir en un cuerpo esférico y completamente uniforme.

En Encelado, los científicos midieron la masa una anomalía negativa en la superficie del polo sur, acompañado por una lectura positiva 30-40 km más adelante.

‘Al analizar el movimiento de la nave espacial de esta manera, y teniendo en cuenta la topografía de la luna que vemos con las cámaras de la Cassini, nos da una ventana a la estructura interna de Encelado’, comento Luciano Iess, autor principal de los resultados publicados en la revista Science .


Sobre esta noticia

Autor:
Eonhadico (607 noticias)
Fuente:
espacioprofundo.es
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Tipo:
Reportaje
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